Científicos Agríclolas y de Alimentos

Qué Hacen

Los científicos agrícolas y de alimentos trabajan para garantizar la seguridad de los alimentos y la productividad agrícola.
 
científicos de alimentosResponsabilidades. Los científicos agrícolas y de alimentos por lo general se ocupan de lo siguiente:
 
  • Llevar a cabo investigaciones y experimentos relacionados con la nutrición animal y los cultivos extensivos
  • Desarrollar formas de mejorar la cantidad y calidad de los cultivos extensivos y animales de granja
  • Crear nuevos productos alimenticios y desarrollar nuevas y mejores formas de procesarlos, embalarlos y entregarlos
  • Estudiar la composición del suelo en relación con el crecimiento de los cultivos
  • Comunicar los hallazgos de sus investigaciones a la comunidad científica, los productores de alimentos y el público en general
 
Los científicos agrícolas y de alimentos desempeñan un papel importante para mantener la provisión de alimentos del país. Muchos trabajan en investigación básica o aplicada y desarrollo. La investigación básica busca comprender los procesos biológicos y químicos a través de los cuales los cultivos y el ganado crecen. La investigación aplicada usa ese conocimiento para descubrir nuevas formas de mejorar la calidad, cantidad y seguridad de los productos agrícolas.
 
Muchos científicos agrícolas y de alimentos trabajan con poca supervisión, generando sus propias hipótesis y desarrollando métodos de investigación para contrastarlas. Además, a menudo lideran equipos de técnicos o estudiantes que los ayudan en sus investigaciones.
 
Los siguientes son tipos de científicos agrícolas y de alimentos:
 
Los científicos especializados en animales habitualmente efectúan investigaciones sobre los animales de granja domésticos. Se centran en la producción de alimentos y exploran la genética animal, su nutrición, reproducción, enfermedades, crecimiento y desarrollo. Trabajan para desarrollar formas eficientes de producir y procesar carne, aves de corral, huevos y leche. Los científicos especializados en animales pueden realizar cruces de animales para obtener nuevas combinaciones de características deseables. Asesoran a los granjeros sobre mejoras en el alojamiento de los animales, la reducción de sus tasas de mortalidad, el manejo de los desechos y los aumentos en la producción.
 
Los científicos y tecnólogos especializados en alimentos usan la química y otras ciencias para estudiar los principios subyacentes de los alimentos. Analizan los contenidos nutricionales, descubren nuevas fuentes de alimentos e investigan formas de lograr que los alimentos procesados sean seguros y saludables. Los tecnólogos especializados en alimentos suelen trabajar en el desarrollo de productos, aplicando los hallazgos de la investigación de las ciencias de los alimentos para desarrollar nuevas o mejores formas de seleccionar, conservar, procesar, empacar y distribuir alimentos. Algunos científicos especializados en alimentos utilizan nanotecnología para desarrollar sensores que pueden detectar contaminantes en los alimentos. Otros se ocupan de hacer cumplir las normativas gubernamentales, inspeccionando las áreas de procesamiento para garantizar su sanidad y que cumplan con las normas de gestión de residuos.
 
Los científicos especializados en suelos y botánica investigan los suelos, cultivos y otros productos agrícolas.
 
Los científicos especializados en suelos examinan la composición científica del suelo y su vinculación con el crecimiento de las plantas o cultivos e investigan los efectos de prácticas alternativas para el tratamiento de los suelos sobre la productividad de las cosechas. Desarrollan métodos para conservar y gestionar los suelos que pueden usar los granjeros y las empresas forestales. Debido a que las ciencias del suelo están estrechamente vinculadas con las ciencias ambientales, las personas con conocimientos de ciencias del suelo también trabajan para garantizar la calidad ambiental y el uso eficaz de la tierra.
 
Los científicos especializados en botánica trabajan para mejorar los rendimientos de los cultivos y asesorar a los desarrolladores de alimentos y cultivos sobre técnicas que pueden mejorar la producción. Desarrollan formas de controlar plagas y malezas de forma segura y eficaz.
 
Los científicos agrícolas y de alimentos en el sector privado suelen trabajar para empresas de producción de alimentos, granjas y plantas de procesamiento. Habitualmente mejoran las normas de inspección o la calidad general de los alimentos. Pasan su tiempo en laboratorios, donde realizan pruebas y experimentos, o en el campo, donde toman muestras o evalúan las condiciones generales. Otros científicos agrícolas y de alimentos trabajan para empresas farmacéuticas, donde usan procesos de biotecnología para desarrollar fármacos u otros productos médicos. Algunos buscan formas de usar los productos agrícolas en combustibles, como el etanol, que se produce a partir del maíz.
 
En las universidades, los científicos agrícolas y de alimentos investigan nuevos métodos para mejorar la salud animal o de los suelos, la nutrición, y otros aspectos de la calidad de los alimentos. También solicitan subvenciones a organizaciones como el Departamento de Agricultura de estados Unidos [United States Department of Agriculture (USDA)], o los Institutos Nacionales de la Salud [National Institutes of Health (NIH)], para financiar continuamente sus investigaciones. Por más información sobre los profesores que enseñan ciencias agrícolas y de los alimentos en universidades, consulte el perfil sobre profesores de nivel postsecundario.
 
En el gobierno federal, los científicos agrícolas y de alimentos efectúan investigaciones sobre la seguridad animal y métodos para mejorar la producción de alimentos y cultivos. Pasan la mayor parte de su tiempo efectuando ensayos clínicos o desarrollando experimentos sobre cuestiones vinculadas con animales y vegetales. Eventualmente, los científicos agrícolas y de alimentos presentan sus hallazgos en publicaciones con revisión de pares o de otro tipo.
 

Ambiente Laboral

Los científicos agrícolas y de alimentos ocuparon aproximadamente 33,500 empleos en 2010. La mayoría son empleados en sectores de investigación de universidades, el sector privado o el gobierno federal. Trabajan en oficinas, laboratorios y en campo. Pasan la mayor parte de su tiempo estudiando datos e informes en laboratorios u oficinas. El trabajo de campo incluye visitas a granjas o plantas de procesamiento. Cuando visitan instalaciones de producción de productos animales deben seguir medidas de bioseguridad, vestir indumentaria adecuada, y tolerar los desechos y olores de los animales.
 
La mayoría de los científicos especializados en animales trabajaba en los siguientes sectores en mayo de 2010:
 
Instituciones de educación superior, universidades e institutos de formación profesional, estatales, locales y privados    46%
Servicios profesionales, científicos y técnicos      13
Gobierno estatal, sin considerar educación y hospitales    6
 
La mayoría de los científicos y tecnólogos especializados en alimentos trabajaba en los siguientes sectores en mayo de 2010:
 
Elaboración de alimentos     35%
Servicios de investigación y desarrollo científico    13
Instituciones de educación superior, universidades e institutos de formación profesional; estatales, locales y privados     8
 
La mayoría de los científicos especializados en suelos y botánica trabajaba en los siguientes sectores en mayo de 2010:
 
Servicios profesionales, científicos y técnicos    23%
Instituciones de educación superior, universidades e institutos de formación profesional; estatales, locales y privados    16
Servicios de investigación y desarrollo científico      14
 

Cómo Hacerse Uno

Los científicos agrícolas y de alimentos necesitan al menos un título de licenciatura de una institución postsecundaria acreditada, si bien muchos obtienen títulos de doctorado. Los científicos y tecnólogos especializados en alimentos, y los científicos especializados en suelos y botánica suelen obtener títulos de licenciatura. Algunos científicos obtienen un Doctorado en Medicina Veterinaria. La mayoría de los científicos especializados en animales obtiene un doctorado.
 
Educación. Cada estado cuenta con una institución de educación superior establecida en tierras concedidas por el estado, que ofrece títulos en ciencias agrícolas. Muchas otras instituciones de educación superior y universidades también ofrecen títulos o cursos de ciencias agrícolas. Los títulos en ciencias relacionadas, como biología, química o física, o en una especialidad ingenieril relacionada, también pueden cualificar a sus poseedores para muchos trabajos de ciencias agrícolas.
 
Los cursos de grado para los científicos y tecnólogos especializados en alimentos, y los científicos especializados en suelos y botánica suelen incluir biología, química, botánica y conservación de vegetales. Los alumnos que se preparan para ser científicos especializados en alimentos asisten a cursos de química, análisis de los alimentos, microbiología de los alimentos, ingeniería alimentaria y operaciones de procesamiento de alimentos. Los estudiantes que se preparan para ser científicos especializados en suelos y botánica asisten a cursos sobre patología vegetal, química de los suelos, entomología (el estudio de los insectos), fisiología vegetal, y bioquímica.
 
Los estudiantes suelen adquirir una base sólida en su campo, con énfasis en el trabajo en equipo, pasantías y oportunidades de investigación. Además de los cursos sobre ciencias, los estudiantes de grado suelen asistir a cursos de humanidades, que les ayudan a desarrollar buenas habilidades de comunicación.
 
Muchas personas con títulos de licenciatura en ciencias agrícolas encuentran empleo en trabajos relacionados en vez de convertirse en científicos agrícolas o de alimentos. Por ejemplo, un título de licenciatura en ciencias agrícolas es útil para empleos gerenciales en empresas relacionadas con granjas o ranchos, como la agricultura, ganadería, inspección agrícola, instituciones de crédito agropecuario, o empresas que fabrican o venden pienso, fertilizantes, semillas y equipos agrícolas.
 
Los estudios de posgrado desarrollan aún más el conocimiento sobre los animales de los científicos; habitualmente requiere seis años completar un doctorado. Durante los estudios de posgrado se pone énfasis adicional en el trabajo de laboratorio y la investigación original, y los futuros científicos especializados en animales tienen la oportunidad de realizar experimentos y, algunas veces, de supervisar a estudiantes de grado.
 
Los temas de investigación avanzada incluyen genética, reproducción animal y biotecnología, entre otros. Los cursos avanzados también enfatizan el análisis estadístico y el diseño de experimentos, que son importantes cuando los doctorandos comienzan sus investigaciones.
 
Algunos científicos agrícolas y de alimentos obtienen un Doctorado en Medicina Veterinaria antes de comenzar su capacitación en ciencias de los animales. Como los doctorandos en ciencias de los animales, los futuros veterinarios deben obtener primero un título de licenciatura antes de ingresar a la facultad de veterinaria. Para más información, consulte el perfil sobre veterinarios.
 

Cualidades Importantes (Perfil del Estudiante)

Habilidades de comunicación. Las habilidades de comunicación son críticas para los científicos agrícolas y de alimentos. Deben ser capaces de explicar sus estudios: lo que están intentando aprender, los métodos que utilizaron, sus descubrimientos, y las implicaciones que se derivarán de esos hallazgos. También deben ser capaces de comunicarse bien al trabajar con otros, incluidos los técnicos y estudiantes asistentes.
 
Habilidades de pensamiento crítico. Los científicos agrícolas y de alimentos deben usar su conocimiento para determinar la mejor forma de responder a preguntas específicas de investigación.
 
Habilidades para el análisis de datos. Los científicos agrícolas y de alimentos, como otros investigadores, obtienen datos a través de diversos métodos, incluidas encuestas cuantitativas. Luego deben aplicar técnicas estándar de análisis de datos para comprender esa información y obtener las respuestas a las preguntas que están estudiando.
 
Habilidades para tomar decisiones. Los científicos agrícolas y de alimentos deben usar su conocimiento y experiencia para determinar si sus hallazgos tendrán impactos sobre la provisión de alimentos, las granjas, y otros productos agrícolas.
 
Habilidades de observación. Los científicos agrícolas y de alimentos llevan a cabo experimentos que requieren observaciones precisas de las muestras y de otros datos. Cualquier error puede derivar en resultados inconcluyentes o inexactos.
 

Perspectivas Laborales

Se proyecta que el empleo de los científicos agrícolas y de alimentos aumentará un 10 por ciento entre 2010 y 2020, casi tan rápida como el promedio del total de las ocupaciones.
 
Se prevé que las investigaciones en curso sobre ciencias de los animales, así como una mayor dependencia de la biotecnología y la nanotecnología para la seguridad de los alimentos, aumentarán moderadamente la demanda de científicos agrícolas y de alimentos. Los científicos agrícolas también serán necesarios para equilibrar la mayor producción agrícola con la protección y preservación del suelo, el agua y los ecosistemas. Cada vez más ayudarán a desarrollar prácticas agrícolas sostenibles, creando e implementando planes para el control de pestes, la gestión de cultivos, fertilidad del suelo, erosión y desechos animales en formas que reduzcan el uso de productos químicos nocivos y minimicen el daño al entorno natural. Además, se estima que aumentará la demanda de biocombustibles –fuentes de energía renovable provenientes de vegetales.
 
Se prevé que el crecimiento en el empleo de los científicos y tecnólogos especializados en alimentos será impulsado por la demanda de nuevos productos alimenticios y medidas de seguridad alimenticia. Se estima que aumentará la investigación sobre alimentos, ya que el público es más consciente de cuestiones relacionadas con la nutrición, la salud, la seguridad de los alimentos, y la necesidad de mantener a las manadas de animales libres de infecciones.
 
La mayor parte del crecimiento en el empleo para los científicos agrícolas y de alimentos durante los próximos 10 años será en el sector privado. El sector privado ha aumentado su demanda de científicos agrícolas y de alimentos, ya que su conocimiento es necesario para desarrollar alimentos, cultivos y fármacos, además de para garantizar su calidad y seguridad.
 
Por otra parte, se prevé que la investigación genómica y sobre sostenibilidad agrícola aumentará la cantidad de puestos disponibles para los científicos agrícolas. Los hallazgos de los estudios de estos científicos pueden mejorar los rendimientos de los cultivos, o tener impacto sobre otros campos, como el de los biocombustibles.
 
Oportunidades de Empleo. Una cierta cantidad de vacantes se abrirá, ya que se prevé que muchos científicos se jubilen durante los próximos 10 años.
 

Salario

La mediana salarial anual de los científicos agrícolas y de alimentos en USA fue $58,450 en mayo de 2010.
 
Cita de la Fuente:
Oficina de Estadísticas Laborales, U.S. Department of Labor, Occupational Outlook Handbook en Español (OOH), Edición 2012-13, Científicos Agrícolas y de Alimentos, en Internet http://www.bls.gov/es/ooh/life-physical-and-social-science/agricultural-and-food-scientists.htm (visitado 11\14\2014).