Epidemiólogos

Qué Hace

Los epidemiólogos investigan las causas de las enfermedades y otros problemas de salud pública para evitar que se extiendan o vuelvan a ocurrir. Informan sus hallazgos a los funcionarios de políticas públicas y al público en general.
 
Responsabilidades. Los epidemiólogos generalmente se ocupan de lo siguiente:
 
  • Planificar y dirigir estudios sobre problemas de salud pública para descubrir formas de evitarlos y tratarlos
  • Obtener y analizar datos –incluidas observaciones, entrevistas, encuestas, y muestras de sangre u otros fluidos corporales– para encontrar las causas de enfermedades u otros problemas de salud
  • Comunicar sus hallazgos a profesionales de la salud, responsables de políticas, y al público en general
  • Administrar programas de salud pública, ocupándose de su planificación, el control de su progreso, el análisis de datos, y la búsqueda de posibles mejoras, entre otras actividades
  • Supervisar personal profesional, técnico y administrativo
 
Los epidemiólogos obtienen y analizan datos para investigar problemas de salud. Por ejemplo, pueden obtener y analizar datos demográficos para detectar los grupos con mayor riesgo de contraer una determinada enfermedad.
 
Los epidemiólogos de investigación habitualmente trabajan para universidades. Los epidemiólogos de aplicación trabajan con gobiernos y se ocupan directamente de las crisis de salud. El problema más habitual sobre el que trabajan ambos tipos de epidemiólogos son las enfermedades infecciosas, pero también se ocupan de otros problemas de salud pública.
 
Los epidemiólogos que trabajan en el sector privado suelen hacerlo para compañías de seguros médicos o farmacéuticas. Quienes se desempeñan en organizaciones sin fines de lucro suelen ocuparse de tareas de defensa del público.
 
Según una encuesta nacional de 2009, llevada a cabo por el Consejo de Epidemiólogos Estatales y Territoriales [Council of State and Territorial Epidemiologists], los epidemiólogos que trabajan para los gobiernos locales estudian una o más de las siguientes áreas de salud pública:
 
  • Enfermedades infecciosas
  • Bioterrorismo/respuesta a emergencias
  • Salud materna e infantil
  • Enfermedades crónicas
  • Salud ambiental
  • Heridas
  • Salud ocupacional
  • Abuso de sustancias
  • Salud oral
 

Ambiente Laboral

Los epidemiólogos ocuparon aproximadamente 5,000 puestos de trabajo en 2010. Trabajan en departamentos de salud, oficinas, universidades, laboratorios, o en campo. Pasan la mayor parte de su tiempo estudiando datos e informes en entornos seguros de laboratorios u oficinas. Los epidemiólogos se ven expuestos a riesgos mínimos mientras trabajan en laboratorios o en campo, porque toman gran cantidad precauciones antes de interactuar con las muestras o los pacientes.
 
En 2010, el 54% de los epidemiólogos trabajaba para los gobiernos locales, estatales y federal. Otros epidemiólogos trabajaban para empresas farmacéuticas, hospitales, instituciones de educación superior, o en investigación y desarrollo sobre ciencias biológicas. Como se muestra en la siguiente tabla, el 13% de los epidemiólogos trabajaba en hospitales en 2010:
 
Gobierno local, estatal y federal           54%
Hospitales; estatales, locales y privados          13
Instituciones de educación superior, universidades e institutos de formación profesional                 9
Servicios de investigación y desarrollo científico                   7
Fabricación de medicamentos y productos farmacéuticos        5
 
Horarios de Trabajo. La mayoría de los epidemiólogos trabajaba tiempo completo y sus horarios son rutinarios. Ocasionalmente surgen trabajos de campo o emergencias de salud pública, que pueden obligarlos a trabajar en horarios irregulares.
 

Cómo hacerse uno

Los epidemiólogos necesitan al menos una maestría de una institución postsecundaria acreditada. La mayoría cuenta con una maestría en epidemiología o un campo relacionado. Algunos epidemiólogos obtienen títulos de doctorado.
 
Educación. Los epidemiólogos necesitan al menos una maestría de una institución postsecundaria acreditada. La mayoría cuenta con una maestría en salud pública, con énfasis en epidemiología o un campo relacionado. Los epidemiólogos avanzados—incluidos quienes trabajan en universidades y otras instituciones de educación superior—cuentan con doctorados en sus campos de especialización.
 
Los cursos sobre epidemiología incluyen salud pública, biología, y bioestadística. Las clases enfatizan los métodos estadísticos, el análisis causal y el diseño de encuestas. Los cursos avanzados enfatizan el análisis de regresión múltiple, la informática médica, la revisión de las investigaciones biomédicas previas, y las aplicaciones prácticas de los datos.
 
Muchos epidemiólogos poseen una formación profesional (por ejemplo, un título médico) con doble titulación en epidemiología. En la facultad de medicina, los estudiantes pasan la mayor parte de los primeros dos años en laboratorios y aulas, asistiendo a cursos como anatomía, bioquímica, fisiología, farmacología, psicología, microbiología, patología, ética médica, y derecho médico. También aprenden a preparar historias médicas, a examinar pacientes y a diagnosticar enfermedades.
 

Cualidades Importantes (Perfil del Estudiante)

Habilidades de comunicación. Los epidemiólogos deben usar su conocimiento y experiencia para determinar cómo pueden difundir adecuadamente sus hallazgos al público en general.
 
Habilidades de pensamiento crítico. Los epidemiólogos analizan sus hallazgos para determinar cómo responder mejor a los problemas de salud pública o a una emergencia más grave relacionada con la salud.
 
Atención a los detalles. Los epidemiólogos deben ser precisos y exactos al pasar de sus observaciones y entrevistas a conclusiones.
 
Habilidades matemáticas y estadísticas. Los epidemiólogos trabajan tanto con métodos cualitativos (observaciones y entrevistas) como cuantitativos (encuestas y análisis de datos biológicos).
 
Habilidades de comunicación oral. Los epidemiólogos deben comunicar hallazgos complejos para que los funcionarios a cargo de las políticas públicas y el público general entiendan la magnitud de los problemas de salud.
 
Habilidades de escritura. La comunicación escrita es fundamental para ayudar a los encargados de tomar decisiones y al público en general a entender las conclusiones y recomendaciones que hacen los epidemiólogos.
 

Perspectivas Laborales

Se proyecta que el empleo de los epidemiólogos aumentará un 24 por ciento entre 2010 y 2020, más rápido que el promedio de todas las ocupaciones. La conciencia existente sobre la salud pública, así como una mayor dependencia de los registros médicos para el análisis de la salud pública, mantendrán la demanda de epidemiólogos. Se prevé que la nueva legislación que mejorará el mantenimiento de los registros médicos generará más oportunidades para que los epidemiólogos analicen los datos demográficos y sobre infecciones.
 
Se prevé que el crecimiento del empleo de los epidemiólogos durante los próximos 10 años será sólido en los gobiernos estatales y locales. Los gobiernos han aumentado su demanda de epidemiólogos, ya que los análisis de estos profesionales son importantes para la atención preventiva de la salud, así como para las respuestas de emergencia.
 
Oportunidades de Empleo. En general, los epidemiólogos deberían encontrar oportunidades favorables. Muchos estados han informado escasez de trabajadores cualificados para los puestos de epidemiología aplicada.
 

Salario

La mediana salarial anual de los epidemiólogos en USA fue $63,010 en mayo de 2010.
 
Cita de la Fuente:
Oficina de Estadísticas Laborales, U.S. Department of Labor, Occupational Outlook Handbook en Español (OOH), Edición 2012-13, Epidemiólogos, en Internet http://www.bls.gov/es/ooh/life-physical-and-social-science/epidemiologists.htm (visitado 11\19\2014).