Bioquímicos y Biofísicos

Qué Hacen

Los bioquímicos y biofísicos estudian los principios químicos y físicos de los seres vivos y de los procesos biológicos, como el desarrollo, el crecimiento y la herencia celular.
 
Responsabilidades. Habitualmente, los bioquímicos y biofísicos se ocupan de lo siguiente:
 
  • Planificar y conducir proyectos complejos de investigación básica y aplicada
  • Dirigir equipos de laboratorio y controlar la calidad de su trabajo
  • Aislar, analizar y sintetizar proteínas, enzimas, ADN y otras moléculas
  • Investigar los efectos de las sustancias como fármacos, hormonas y alimentos sobre los tejidos y procesos biológicos
  • Preparar informes técnicos, documentos de investigación, y recomendaciones basados en sus investigaciones
  • Presentar los hallazgos de sus investigaciones a científicos, ingenieros y otros colegas
 
Los bioquímicos y biofísicos también usan microscopios electrónicos, láseres y otros instrumentos y equipos de laboratorio para efectuar sus investigaciones. Los bioquímicos y biofísicos usan tecnologías avanzadas para llevar a cabo experimentos y análisis científicos. Por ejemplo, utilizan programas informáticos de modelado para determinar las estructuras tridimensionales de las proteínas y otras moléculas. Los bioquímicos y biofísicos involucrados en las investigaciones sobre biotecnología utilizan enzimas químicas para sintetizar ADN recombinante.
 
La mayoría de los bioquímicos y biofísicos trabaja en equipos. Los proyectos de investigación a menudo son interdisciplinarios, ya que los bioquímicos y biofísicos trabajan frecuentemente con expertos en otras disciplinas, como física, química, informática e ingeniería.
 
Los bioquímicos y biofísicos trabajan en investigación básica y aplicada. La investigación básica se realiza sin aplicaciones inmediatas conocidas; la meta es simplemente ampliar el conocimiento humano. La investigación aplicada está dirigida a resolver un problema particular.
 
Los bioquímicos que participan en investigación básica pueden estudiar las mutaciones genéticas en organismos que conducen al cáncer y otras enfermedades. Otros pueden estudiar la evolución de las plantas y animales para entender cómo los rasgos genéticos se transmiten a través de las sucesivas generaciones.
 
Los biofísicos puede llevar a cabo investigación básica para aprender la forma en que las células nerviosas se comunican, o cómo funcionan las proteínas. Los bioquímicos y biofísicos que llevan a cabo investigación básica habitualmente deben presentar solicitudes de financiamiento por escrito a universidades e instituciones de educación superior, fundaciones privadas y el gobierno federal, para obtener el dinero que necesitan para sus investigaciones.
 
Los bioquímicos y biofísicos que se dedican a la investigación aplicada desarrollan productos y procesos que mejorar nuestras vidas. Por ejemplo, en medicina, los bioquímicos y biofísicos desarrollan pruebas para detectar enfermedades, desórdenes genéticos y otros problemas de salud. También desarrollan nuevos fármacos y medicamentos, como los utilizados para tratar el cáncer o el mal de Alzheimer.
 
La investigación aplicada en bioquímica y biofísica tiene muchos usos fuera de la medicina. En agricultura, los bioquímicos y biofísicos desarrollan cultivos genéticamente modificados, que son más resistentes a las sequías, enfermedades, insectos y otros problemas. Los bioquímicos y biofísicos también desarrollan combustibles alternativos, como los biocombustibles: fuentes de energía renovable derivadas de vegetales. Además, desarrollan formas de proteger el medioambiente y sanear la contaminación.
 
Muchas personas con antecedentes académicos en bioquímica se convierten en profesores y maestros.
 

Ambiente Laboral

Los bioquímicos y biofísicos ocuparon aproximadamente 25,100 puestos de trabajo en 2010. Los sectores que empleaban a la mayor cantidad de estos profesionales en 2010 fueron los siguientes:
 
Investigación y desarrollo en las ciencias físicas, de la vida, e ingeniería           44%
Fabricación de medicamentos y productos farmacéuticos        22
Instituciones de educación superior, universidades e institutos de formación profesional; estatales, locales y privados             14
 
Los bioquímicos y biofísicos suelen trabajar en laboratorios y oficinas para llevar a cabo experimentos y analizar los resultados. Quienes trabajan con organismos peligrosos o sustancias tóxicas en el laboratorio deben respetar procedimientos de seguridad para evitar contaminarse.
 
La mayoría de los bioquímicos y biofísicos trabaja a tiempo completo en horarios regulares.
 

Cómo Hacerse Uno

Los bioquímicos y biofísicos necesitan un doctorado para trabajar en puestos de investigación y desarrollo independientes. La mayoría de quienes cuentan con títulos de doctorado comienzan sus carreras en puestos temporales de investigación posdoctoral, a los que suelen dedicar entre dos y tres años. Quienes cuenten con títulos de licenciatura o maestría están cualificados para puestos de nivel inicial en bioquímica y biofísica.
 
Educación. La mayoría de quienes se han graduado como doctores en bioquímica o biofísica cuentan con una licenciatura en bioquímica o un campo relacionado, como biología, química, física o ingeniería. Muchas facultades ofrecen licenciaturas en bioquímica, pero pocas cuentan con programas de licenciatura en biofísica. Además de completar los cursos necesarios sobre biología y química, los estudiantes habitualmente deben aprender sobre matemática, física e informática. Los cursos de matemática e informática son importantes para los bioquímicos y biofísicos, quienes deben ser capaces de efectuar análisis complejos de datos.
 
La mayoría de los programas de licenciatura exige cursos con trabajo en laboratorio. Los cursos adicionales en laboratorio son una preparación excelente para la escuela de posgrado o para obtener puestos de nivel inicial en el sector. Los alumnos también pueden obtener valiosa experiencia de laboratorio a través de aprendizajes con potenciales empleadores, como empresas farmacéuticas y de medicina.
 
Los programas de posgrado habitualmente incluyen dos años de cursos avanzados en temas como toxicología, genética y proteínica (el estudio de las proteínas). Los estudiantes de posgrado también dedican mucho tiempo a efectuar investigaciones en laboratorio. Habitualmente son necesarios entre cuatro y seis años para obtener un doctorado en bioquímica o biofísica.
 
Capacitación. La mayoría de quienes cuentan con títulos de doctorado en biofísica y bioquímica comienzan sus carreras en puestos temporales de investigación posdoctoral, a los que suelen dedicar entre dos y tres años. Durante su designación posdoctoral, trabajan con científicos experimentados mientras continúan aprendiendo sobre sus especialidades o desarrollan una mayor comprensión de áreas de investigación relacionadas.
 
Los cargos posdoctorales suelen ofrecer la oportunidad de publicar los hallazgos de sus investigaciones. Un sólido historial de investigación publicada es esencial para obtener un puesto permanente en investigación básica, especialmente para quienes buscan un puesto docente permanente en una facultad o universidad.
 

Cualidades Importantes (Perfil del Estudiante)

Habilidades analíticas. Los bioquímicos y biofísicos deben ser capaces de llevar a cabo experimentos y análisis científicos con exactitud y precisión.
 
Habilidades de pensamiento crítico. Los bioquímicos y biofísicos extraen conclusiones de los resultados experimentales a través de la aplicación de razonamientos y criterios sólidos.
 
Habilidades interpersonales. Los bioquímicos y biofísicos habitualmente se desempeñan en equipos de investigación y deben ser capaces de trabajar bien con otros en pos de una meta común. Muchos también se desempeñan como líderes de equipo y deben ser capaces de motivar y dirigir a otros miembros de esos grupos.
 
Habilidades matemáticas. Los bioquímicos y biofísicos usan habitualmente ecuaciones y fórmulas complejas en su trabajo, y necesitan una amplia comprensión de las matemáticas, incluidos el cálculo y la estadística.
 
Perseverancia. La investigación científica implica una gran dosis de pruebas y errores, y los bioquímicos y biofísicos no deben desalentarse mientras trabajan.
 
Habilidades para la resolución de problemas. Los bioquímicos y biofísicos utilizan experimentos y análisis científicos para encontrar soluciones a problemas científicos complejos.
 
Habilidades de comunicación oral. Los bioquímicos y biofísicos suelen dar presentaciones y deben ser capaces de explicar sus investigaciones a otras personas.
 
Habilidades de escritura. Los bioquímicos y biofísicos escriben memorandos, informes y ponencias de investigación que explican sus hallazgos.
 

Perspectivas Laborales

Se proyecta que el empleo de los bioquímicos y biofísicos aumentará el 31 por ciento entre 2010 y 2020, mucho más rápido que el promedio de todas las ocupaciones. Sin embargo, debido a que es una ocupación pequeña, el rápido crecimiento se traducirá sólo en alrededor de 7,700 nuevos puestos de trabajo durante el período de diez años. Se estima que serán necesarios más bioquímicos y biofísicos para efectuar investigación básica que aumente el conocimiento científico e investigar y desarrollar productos y procesos biológicos que mejoren nuestras vidas.
 
El envejecimiento de la población del baby-boom y la demanda de nuevos medicamentos y procedimientos para curar y evitar enfermedades probablemente impulsen la demanda de bioquímicos y biofísicos relacionados con la investigación biomédica. Por ejemplo, serán necesarios bioquímicos para llevar adelante investigaciones genéticas y desarrollar nuevas medicinas y tratamientos que se utilicen para combatir desórdenes genéticos y enfermedades como el cáncer. También serán necesarios para desarrollar nuevas pruebas utilizadas para detectar enfermedades y otros problemas de salud.
 
Además de la salud, se estima que otras áreas de investigación y desarrollo en biotecnología impulsarán el crecimiento en el empleo de los bioquímicos y biofísicos. La mayor demanda de energías limpias debería aumentar la necesidad de bioquímicos que investiguen y desarrollen fuentes alternativas de energía, como los biocombustibles. Se prevé que el crecimiento de la población y el aumento de los precios de los alimentos impulsarán el desarrollo de cultivos genéticamente modificados que brinden mayores rendimientos y requieran menores recursos para su producción. Finalmente, los esfuerzos para descubrir nuevas y mejores formas de sanear y proteger el medioambiente aumentarán la demanda de bioquímicos y biofísicos.
 
Oportunidades de Empleo. Los bioquímicos y biofísicos involucrados en la investigación básica deberían esperar una dura competencia por los puestos de investigación y docencia permanentes en universidades e instituciones de educación superior. Los bioquímicos y biofísicos con experiencia posdoctoral y artículos de investigación publicados en revistas científicas deberían encontrar las mejores oportunidades para este tipo de puestos. Muchos bioquímicos y biofísicos pasan a través de múltiples designaciones posdoctorales antes de obtener un puesto académico permanente.
 
Una gran parte de la investigación básica en bioquímica y biofísica depende del financiamiento del gobierno federal a través de los Institutos Nacionales de Salud y la Fundación Nacional de Ciencias. Por lo tanto, las decisiones presupuestarias federales tendrán un gran impacto sobre las perspectivas laborales en investigación básica cada año. Típicamente, la competencia entre bioquímicos y biofísicos por el financiamiento de la investigación es difícil.
 
La mayoría de los proyectos de investigación aplicada en los que participan los bioquímicos y biofísicos exigen el conocimiento de científicos de campos diversos, como microbiología, medicina y química. Los bioquímicos y biofísicos con una amplia comprensión de la bioquímica y su relación con otras disciplinas deberían encontrar las mejores oportunidades.
 
Para los puestos de nivel inicial en bioquímica se espera una dura competencia debido al creciente interés en la bioquímica y otras ciencias biológicas en el nivel de grado. Los postulantes con experiencia previa de laboratorio, ya sea a través de cursos o laboral, deberían encontrar las mejores oportunidades.
 

Salario

La mediana salarial anual de los bioquímicos y biofísicos en USA fue $79,390 en mayo de 2010.
 
Cita de la Fuente:
Oficina de Estadísticas Laborales, U.S. Department of Labor, Occupational Outlook Handbook en Español (OOH), Edición 2012-13, Bioquímicos y Biofísicos, en Internet http://www.bls.gov/es/ooh/life-physical-and-social-science/biochemists-and-biophysicists.htm (visitado 11\16\2014).