Microbiólogos

Qué Hacen

Los microbiólogos investigan el crecimiento, desarrollo y otras características de los organismos microscópicos, como las bacterias, algas y hongos.
 
Responsabilidades. Los microbiólogos generalmente se ocupan de lo siguiente:
 
  • Planificar e implementar proyectos de investigación complejos, como el desarrollo de nuevas drogas para combatir enfermedades infecciosas
  • Supervisar el trabajo de técnicos en biología y otros trabajadores, y evaluar la precisión de sus resultados
  • Aislar y mantener cultivos de bacterias u otros microorganismos para estudios futuros
  • Identificar y clasificar los microorganismos encontrados en especímenes obtenidos de humanos, agua, alimentos y otras fuentes
  • Controlar el efecto de los microorganismos en plantas, animales, otros microorganismos y sobre el medioambiente
  • Mantenerse actualizados respecto de los hallazgos de otros grupos de investigación a través de la lectura de informes y la asistencia a conferencias
  • Preparar informes técnicos, documentos de investigación, y recomendaciones basados en sus investigaciones
  • Presentar los hallazgos de sus investigaciones a científicos, ejecutivos no científicos, ingenieros, colegas y al público en general
 
La mayoría de los microbiólogos trabaja en investigación y desarrollo. Muchos llevan a cabo investigación básica con el objeto de aumentar el conocimiento científico. Otros realizan investigación aplicada, utilizando el conocimiento de investigación básica para desarrollar nuevos productos o solucionar problemas específicos. Por ejemplo, los microbiólogos ayudan a desarrollar cultivos genéticamente modificados, biocombustibles y formas de proteger el medioambiente.
 
Los microbiólogos utilizan computadoras y una amplia variedad de instrumentos de laboratorio sofisticados para llevar a cabo sus experimentos y analizar los resultados. Por ejemplo, los microbiólogos utilizan poderosos microscopios electrónicos para estudiar las bacterias. Usan programas de computadora avanzados para analizar el crecimiento de los microorganismos que encuentran en las muestras.
 
La mayoría de los microbiólogos trabaja como parte de un equipo. Un número cada vez mayor de proyectos científicos de investigación involucra a múltiples disciplinas, y es común para los microbiólogos trabajar en equipos con técnicos y científicos de otros campos.
 
Por ejemplo, los microbiólogos que investigan nuevos fármacos pueden trabajar con científicos médicos y bioquímicos para desarrollar nuevas medicinas, como antibióticos y vacunas. Otro ejemplo lo constituyen los microbiólogos en laboratorios de diagnóstico médico, quienes trabajan junto con médicos, enfermeras, técnicos y tecnólogos de laboratorio médico y otros profesionales de la salud para ayudar a prevenir, tratar y curar las enfermedades.
 
Los siguientes son ejemplos de tipos de microbiólogos:
 
Los bacteriólogos estudian el crecimiento, desarrollo y otras propiedades de las bacterias, incluidos sus efectos positivos y negativos sobre los vegetales, animales y humanos.
 
Los microbiólogos clínicos estudian microorganismos que pueden causar y curar, o ser usados para tratar, enfermedades en humanos.
 
Los inmunólogos estudian la forma en que los sistemas inmunes de los organismos reaccionan y se defienden contra los microorganismos.
 
Los micólogos estudian las propiedades de los hongos, como la levadura y el moho, así como las formas en que pueden ser usados (por ejemplo, en gastronomía y medicina) para beneficiar a la sociedad.
 
Los virólogos estudian la estructura, el desarrollo y otras propiedades de los virus, y los efectos que tienen en los organismos que infectan.
 

Ambiente Laboral

Los microbiólogos ocuparon aproximadamente 20,300 puestos de trabajo en 2010. Habitualmente trabajan en laboratorios y oficinas, donde llevan a cabo experimentos científicos y analizan los resultados. Los microbiólogos que trabajan con organismos peligrosos deben seguir estrictos procedimientos de seguridad para evitar contaminarse. La mayoría de los microbiólogos trabaja a tiempo completo y en horarios regulares.
 
Quienes hacen investigación básica suelen elegir el foco de sus investigaciones. Quienes se dedican a la investigación aplicada y trabajan para empresas, dedican más tiempo a investigar productos que la compañía pueda vender. Quienes hacen investigación básica a menudo están bajo presión para cumplir fechas de entrega y seguir especificaciones para obtener el financiamiento para sus investigaciones. Pueden enfrentar competencia para obtener el financiamiento.
 
Los sectores que emplearon la mayor cantidad de microbiólogos en 2010 fueron los siguientes:
 
Investigación y desarrollo en las ciencias físicas, biológicas, e ingeniería          25%
Fabricación de medicamentos y productos farmacéuticos        23
Gobierno Federal, con exclusión de los servicios postales        14
Instituciones de educación superior, universidades e institutos de formación profesional; estatales       7
Gobiernos estatales, excluidos educación y hospitales                 7
 
Horarios de Trabajo. La mayoría de los microbiólogos trabaja a tiempo completo y en horarios regulares.
 

Cómo Hacerse Uno

Es necesaria una licenciatura en microbiología o un campo estrechamente relacionado para los puestos de nivel inicial como microbiólogo. Habitualmente es necesario un doctorado para llevar adelante investigaciones independientes y trabajar en instituciones de educación superior y universidades.
 
Educación. Los microbiólogos necesitan al menos una licenciatura en microbiología o un campo estrechamente relacionado, como bioquímica o biología celular. Muchas instituciones de educación superior y universidades ofrecen programas de titulación en ciencias biológicas, incluida la microbiología.
 
La mayoría de quienes se especializan en microbiología cursan asignaturas de introducción a la genética microbiana y la fisiología microbiana antes de tomar clases sobre temas más avanzados, como microbiología ambiental y virología. Los estudiantes también deben tomar clases sobre otras ciencias, como bioquímica, química y física, porque es importante para los microbiólogos tener una amplia comprensión de las ciencias. Los cursos sobre estadística, matemática e informática son importantes para los microbiólogos porque deben ser capaces de efectuar análisis complejos de datos.
 
Es importante para los futuros microbiólogos obtener experiencia de laboratorio antes de comenzar ingresar al mercado de trabajo. La mayoría de los programas de microbiología de grado incluye requisitos obligatorios de laboratorio, pero se recomienda de todas formas asistir a cursos de laboratorio adicionales. Los alumnos también pueden adquirir valiosa experiencia de laboratorio a través de pasantías con potenciales empleadores, como los fabricantes de medicamentos.
 
Habitualmente los microbiólogos necesitan un doctorado para llevar adelante investigaciones independientes y trabajar en instituciones de educación superior y universidades. Los estudiantes de posgrado dedicados a la microbiología habitualmente se especializan en un subcampo, como bacteriología o virología. Los programas de doctorado suelen incluir trabajo en clase, investigación en laboratorio, y completar una tesis o disertación. Habitualmente son necesarios entre cuatro y seis años para completar un doctorado en microbiología.
 
Capacitación. Muchos entre quienes cuentan con títulos de doctorado en microbiología comienzan sus carreras en puestos temporales de investigación posdoctoral, a los que suelen dedicar entre dos y tres años. Durante su designación posdoctoral, trabajan con científicos experimentados mientras continúan aprendiendo sobre sus especialidades o desarrollan una mayor comprensión de áreas de investigación relacionadas.
 
Los cargos posdoctorales habitualmente ofrecen la oportunidad de publicar los hallazgos de sus investigaciones. Un sólido historial de investigación publicada es esencial para obtener un puesto permanente en investigación básica, especialmente para quienes buscan un puesto docente permanente en una facultad o universidad.
 

Cualidades Importantes (Perfil del Estudiante)

Habilidades analíticas. Los microbiólogos deben ser capaces de llevar a cabo experimentos y análisis científicos con exactitud y precisión.
 
Habilidades de pensamiento crítico. Los microbiólogos extraen conclusiones de los resultados experimentales a través de la aplicación de razonamientos y criterios sólidos.
 
Habilidades interpersonales. Habitualmente los microbiólogos trabajan en equipos de investigación y por lo tanto deben interactuar bien con otros para lograr un objetivo común. Muchos también se desempeñan como líderes de equipos de investigación y deben ser capaces de motivar y dirigir a otros miembros de esos grupos.
 
Habilidades matemáticas. Los microbiólogos usan regularmente ecuaciones matemáticas y fórmulas complejas en su trabajo. Por lo tanto, necesitan una amplia comprensión de las matemáticas, incluido el análisis matemático y la estadística.
 
Habilidades de observación. Los microbiólogos deben monitorear constantemente sus experimentos. Necesitan mantener un registro completo y preciso de su trabajo, que incluya las condiciones, los procedimientos y los resultados.
 
Perseverancia. La investigación microbiológica involucra una gran cantidad de pruebas y errores, y los microbiólogos no deben descorazonarse durante su trabajo.
 
Habilidades para la resolución de problemas. Los microbiólogos utilizan experimentos y análisis científicos para encontrar soluciones a problemas científicos complejos.
 
Habilidades de comunicación oral. Los microbiólogos suelen dar presentaciones y deben ser capaces de explicar sus investigaciones a otras personas.
 
Habilidades de escritura. Los microbiólogos escriben informes y trabajos de investigación que explican sus hallazgos.
 

Perspectivas Laborales

Se proyecta que el empleo de los microbiólogos aumentará un 13 por ciento entre 2010 y 2020, casi tan rápido como el promedio del total de las ocupaciones. Serán necesarios más microbiólogos para aplicar el conocimiento obtenido a través de la investigación básica al desarrollo de productos y procesos que mejoren nuestras vidas.
 
Se prevé que el desarrollo de nuevas medicinas y tratamientos aumentará la demanda de microbiólogos para la investigación farmacéutica y biotecnológica. Los microbiólogos serán necesarios para investigar y desarrollar nuevas medicinas y tratamientos, como las vacunas y los antibióticos que se utilizan para combatir enfermedades infecciosas. Además, los microbiólogos serán solicitados por empresas farmacéuticas y de biotecnología para desarrollar drogas biológicas que se producen con la ayuda de microorganismos.
 
Además de para mejorar nuestra la salud, se estima que se generarán puestos de trabajo para los microbiólogos en otras áreas de investigación y desarrollo en biotecnología. La mayor demanda de energías limpias debería aumentar la necesidad de microbiólogos que investiguen y desarrollen fuentes alternativas de energía, como los biocombustibles y la biomasa. En la agricultura, serán necesarios más microbiólogos para ayudar a desarrollar cultivos genéticamente modificados que proporcionen mayores rendimientos y requieran menos pesticidas y fertilizantes. Finalmente, los esfuerzos para descubrir nuevas y mejores formas de sanear y proteger el medioambiente aumentarán la demanda de microbiólogos.
 
Oportunidades de Empleo. La mayoría de los proyectos de investigación aplicada en los que participan los microbiólogos exige el conocimiento de científicos de campos diversos, como bioquímica, medicina y química. Los microbiólogos con una amplia comprensión de la microbiología y su relación con otras disciplinas deberían encontrar las mejores oportunidades.
 
Una gran parte de la investigación básica en microbiología depende del financiamiento del gobierno federal a través de los Institutos Nacionales de Salud y la Fundación Nacional de Ciencias. Por lo tanto, las decisiones presupuestarias federales tendrán un gran impacto sobre las perspectivas laborales en investigación básica cada año. Generalmente la competencia entre los microbiólogos por el financiamiento es ardua.
 

Salario

La mediana salarial anual de los microbiólogos en USA fue $65,920 en mayo de 2010.
 
Fuente:
Oficina de Estadísticas Laborales, U.S. Department of Labor, Occupational Outlook Handbook en Español (OOH), Edición 2012-13, Microbiólogos, en Internet http://www.bls.gov/es/ooh/life-physical-and-social-science/microbiologists.htm (visitado 11\14\2014).